Partículas de nanopolvo impactan en una nave espacial y revelan sus propiedades

Observatorio STEREO
Foto: NASA
Actualizado 09/03/2015 14:31:06 CET

MADRID, 9 Mar. (EUROPA PRESS) -

   Astrónomos han descubierto que las eyecciones de masa coronal aceleran y concentran partículas de nanopolvo en el medio interplanetario, al impactar en una nave espacial.

   Diminutas partículas de polvo, más pequeñas que una longitud de onda de luz, son abundantes en nuestro sistema solar, creadas por las colisiones entre asteroides y la evaporación de cometas.

   A medida que dispersan la luz solar, estas partículas producen la luz zodiacal, la luz en el cielo nocturno que se extiende a lo largo del zodiaco. La luz zodiacal se observa más fácilmente después de la puesta del sol o antes del amanecer, aunque es tan tenue que incluso la luz de la luna puede enmascararla.

   Las partículas de nanopolvo son cerca de diez veces más pequeñas que el polvo normal, demasiado pequeñas para dispersar eficazmente la luz solar. Pero pueden ser detectadas por una nave espacial, sin embargo, porque cuando impactan generan nubes de gas ionizado y pulsos eléctricos que los instrumentos pueden detectar. El Observatorio Solar STEREO de la NASA ha estado detectando pulsos de este oirgen desde su lanzamiento en 2007, y los estudios anteriores de estos acontecimientos han confirmado la idea general de que estas pequeñas partículas son un componente importante del sistema solar.

   La corona del Sol, La ardiente y gaseosa región externa de su atmósfera, se enhebra por intensos campos magnéticos. Estos campos giran agitados por los movimientos del gas caliente en la atmósfera subyacente. Cuando estos bucles se quiebran, expulsan partículas energéticas cargadas en el viento solar en eventos llamados eyecciones de masa coronal.

   Las partículas de nanopolvo llevan una carga eléctrica leve, y debido a eso, el viento solar que sopla hacia la Tierra debe poder distribuirlas a través del espacio interplanetario. El astrónomo del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian Gaetan Le Chat y sus colegas han analizado siete años de datos sobre nanopolvo obtenidos de la nave espacial STEREO y han encontrado que las eyecciones de masa coronal parecen acelerar y concentrar estas partículas, lo que lleva a un aumento de los índices de impacto en la nave espacial durante los períodos de actividad solar.

   Los científicos también observaron variaciones periódicas a largo plazo en la tasa de impactos de nanopolvo, y proponen que las influencias gravitatorias de Mercurio y Venus son responsables, quizás perturbando las colas de los cometas que han pasado por el sistema solar interior, de propiciar una mayor producción de nanopolvo.