Una serpiente cósmica se conecta al agujero negro central de la galaxia

Imagen del filamento tomada por el VLT
NSF/VLA/UCLA/M. MORRIS ET AL.
Actualizado 21/12/2017 19:02:04 CET

   MADRID, 21 Dic. (EUROPA PRESS) -

   Astrónomos han empleado una técnica pionera para producir la imagen de más alta calidad de una estructura parecida a una serpiente, que acecha cerca del agujero negro supermasivo de nuestra galaxia.

   En 2016, Farhad Yusef-Zadeh de la Universidad de Northwestern informó el descubrimiento de un inusual filamento cerca del centro de la Vía Láctea usando el telescopio Very Large Array (VLA) Karl G. Jansky. El filamento tiene aproximadamente 2,3 años luz de largo y se curva para apuntar al agujero negro supermasivo, llamado Sagitario A, ubicado en el centro galáctico.

   Ahora, otro equipo de astrónomos ha empleado una técnica pionera para producir la imagen de más alta calidad obtenida hasta ahora de este objeto curvo. "Con nuestra imagen mejorada, ahora podemos seguir este filamento mucho más cerca del agujero negro central de la galaxia, y ahora está lo suficientemente cerca como para indicarnos que debe originarse allí", dijo en un comunicado Mark Morris de la Universidad de California, Los Ángeles, quien dirigió el estudio. "Sin embargo, todavía tenemos más trabajo por hacer para descubrir cuál es la verdadera naturaleza de este filamento".

   Los investigadores han considerado tres explicaciones principales para el filamento. La primera es que es causado por partículas de alta velocidad expulsadas del agujero negro supermasivo. Un agujero negro giratorio junto con el gas en espiral hacia el interior puede producir una torre vertical giratoria de campo magnético que se acercar o incluso enroscar en el horizonte de eventos, el punto de no retorno para la materia que se acerca. Dentro de esta torre, las partículas se acelerarían y producirían emisiones de radio a medida que giraran en espiral alrededor de las líneas del campo magnético y se alejarían del agujero negro.

   La segunda posibilidad, más fantástica, es que el filamento es una cadena cósmica, teórica, de objetos aún no detectados que son largos y extremadamente delgados que transportan corrientes de masa y eléctricas. Anteriormente, los teóricos habían predicho que las cuerdas cósmicas, si existieran, migrarían a los centros de las galaxias. Si la cuerda se mueve lo suficientemente cerca del agujero negro central, podría capturarse una vez que una parte de la cuerda cruce el horizonte de sucesos.

   La última opción es que la posición y la dirección del filamento que se alinea con el agujero negro son meras superposiciones coincidentes, y no existe una asociación real entre las dos. Esto implicaría que es como docenas de otros filamentos conocidos que se encuentran más lejos del centro de la galaxia.

   Sin embargo, tal coincidencia es bastante improbable que ocurra por casualidad.

   "Parte de la emoción de la ciencia es tropezar con un misterio que no es fácil de resolver", dijo el coautor Jun-Hui Zhao del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts. "Aunque no tenemos la respuesta, el camino para encontrarlo es fascinante. Este resultado está motivando a los astrónomos a construir radiotelescopios de próxima generación con tecnología punta".

   Cada uno de los escenarios que se investigan proporcionaría una visión intrigante si se demostrara cierta. Por ejemplo, si el filamento es causado por partículas eyectadas por Sagitario A, esto revelaría información importante sobre el campo magnético en este entorno especial, mostrando que es estable y ordenado en lugar de caótico.

   La segunda opción, la cadena cósmica, proporcionaría la primera evidencia de una idea altamente especulativa con profundas implicaciones para comprender la gravedad, el espacio-tiempo y el Universo mismo.

   La evidencia de la idea de que las partículas se expulsan magnéticamente del agujero negro vendría de la observación de que las partículas más alejadas de Sagitario A son menos energéticas que las cercanas. Una prueba para la idea de cadena cósmica capitalizará la predicción de los teóricos de que la cuerda debería moverse a una fracción alta de la velocidad de la luz. Las observaciones de seguimiento con el VLA deberían ser capaces de detectar el desplazamiento correspondiente en la posición del filamento.

   Incluso si el filamento no está físicamente ligado a Sagitario A, la curva en la forma de este filamento es aún inusual. La curva coincide con, y podría ser causada por, una onda de choque, similar a un estampido sónico, donde la onda expansiva de una estrella que ha explotado choca con los poderosos vientos que soplan desde las estrellas masivas que rodean el agujero negro central.

   "Seguiremos hasta que tengamos una explicación sólida para este objeto", dijo el coautor Miller Goss, del Observatorio Nacional de Radioastronomía en Socorro, Nuevo México. "Y apuntamos a producir imágenes aún mejores y más reveladoras".

   Un artículo que describe estos resultados ha sido publicado en The Astrophysical Journal Letters.