Todos los mundos de TRAPPIST 1 se consideran templados

Trappist 1
NASA/JPL-CALTECH
Actualizado 05/02/2018 18:08:22 CET

   MADRID, 5 Feb. (EUROPA PRESS) -

   Los siete mundos de TRAPPIST 1, el candidato conocido con más posibilidades de vida más allá del sistema solar, se consideran templados y similares en composición rocosa a los de nuestro sistema.

   Una serie de cuatro estudios arroja nueva luz sobre las propiedades de este sistema planetario y han sido publicados este lunes en las revistas 'Nature Astronomy' y 'Astronomy and Astrophysics'.

   El primer estudio refinó las propiedades de la estrella en el centro del sistema y el segundo mejoró las medidas de los radios de los planetas. Un tercer estudio ofrece mejores estimaciones que nunca para las masas de los planetas, mientras que en el cuarto análisis el se realizaron observaciones de reconocimiento de las atmósferas de los planetas.

   Los cuatro estudios internacionales contaron con la participación del astrónomo de la Universidad de Birmingham Amaury Triaud. "Después de descubrir este increíble sistema planetario, nuestro equipo estaba extremadamente ansioso por saber más acerca de TRAPPIST-1. Un año después, estamos informando nuestros resultados. Gracias a nuestros esfuerzos, los planetas TRAPPIST-1 se están convirtiendo en los mundos mejor estudiados fuera del sistema solar", dijo en un comunicado.

   El equipo confirmó que los siete planetas están hechos principalmente de roca, con hasta un 5 por ciento de su masa en agua, una cantidad significativa. En comparación, los océanos de nuestra Tierra representan solo el 0,02 por ciento de la masa de nuestro planeta. Además, cinco de los planetas parecen carecer de una atmósfera hecha de hidrógeno y helio, como Neptuno o Urano.

MUNDOS TEMPLADOS

   Esta nueva información refuerza la noción de que los siete planetas de TRAPPIST-1 son similares a los mundos rocosos del sistema solar de muchas maneras. La forma que toma el agua en los planetas TRAPPIST-1 dependerá de la cantidad de calor que reciban de su estrella, que tiene un 9 por ciento de la masa de nuestro Sol.

   Los siete planetas se consideran templados, lo que significa que, bajo ciertas condiciones geológicas y atmosféricas, todos podrían poseer condiciones que permitan que el agua permanezca líquida. El trabajo ahora avanza para precisar cuáles de estos planetas templados tienen más probabilidades de ser habitables. De los siete, TRAPPIST-1e, el cuarto de la estrella, es actualmente el más parecido a la Tierra, aunque aún queda mucho por conocer, especialmente las condiciones en la superficie, y si contiene una atmósfera.

   "Cuando combinamos nuestras nuevas masas con nuestras medidas mejoradas de radios y mejoramos el conocimiento de la estrella, obtenemos densidades precisas para cada uno de los siete mundos y conseguimos información sobre su composición interna. Los siete planetas se parecen mucho a Mercurio, Venus, nuestra Tierra, su Luna y Marte", apunta el doctor Triaud.

   El profesor Brice-Olivier Demory, coautor de la Universidad de Berna, en Suiza, agrega: "Las densidades, aunque son pistas importantes sobre las composiciones de los planetas, no dicen nada sobre la habitabilidad. Sin embargo, nuestro estudio es un importante paso adelante a medida que continuamos explorando si estos planetas podrían sustentar vida". Como parte de esta serie de trabajos, el equipo utilizó el Telescopio Espacial Hubble mientras los planetas pasaban frente a su estrella, intentando captar señales diminutas mientras la luz de las estrellas interactuaba con las atmósferas de los planetas.

TODAVÍA HAY INCÓGNITAS SOBRE SUS ATMÓSFERAS

   Sus cuidadosas mediciones no encontraron evidencia de atmósferas dominadas por hidrógeno en los planetas TRAPPIST-1d, e y f (b y c se realizaron el año pasado) aunque la atmósfera dominada por hidrógeno no puede descartarse en g. Hasta el momento, los datos recopilados todavía son consistentes con, pero no pueden confirmar si los planetas tienen atmósferas similares a Venus o la Tierra. Esta identificación se llevará a cabo mediante nuevas observaciones.

   "Hubble está haciendo el trabajo de reconocimiento preliminar para que los astrónomos que usen Webb sepan por dónde empezar", subraya el colíder del estudio de Hubble Nikole Lewis, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, Estados Unidos. "La eliminación de un posible escenario para la composición de estas atmósferas permite a los astrónomos del telescopio Webb planificar sus programas de observación para buscar otros posibles escenarios para la composición de estas atmósferas", añade.

   TRAPPIST-1 lleva el nombre del Pequeño Telescopio de Planetas y Planetesimales en Tránsito (TRAPPIST) en Chile, que descubrió dos de los siete planetas que conocemos hoy, anunciados en 2016. El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, en colaboración con telescopios terrestres, confirmó estos planetas y reveló los otros cinco en el sistema. Desde entonces, el telescopio espacial Kepler de la NASA también observa el sistema TRAPPIST-1, y Spitzer recoge datos adicionales. Este nuevo conjunto de datos ayudó al equipo a crear una imagen más clara del sistema que nunca antes, aunque todavía queda mucho por aprender sobre TRAPPIST-1.

   Los planetas TRAPPIST-1 se agrupan tan cerca unos de otros que una persona de pie en la superficie de uno de estos mundos tendría una vista espectacular de los planetas vecinos en el cielo, que algunas veces parecerían más grandes de lo que parece la Luna para un observador en la Tierra. También pueden estar bloqueados por mareas, lo que significa que el mismo lado del planeta está siempre frente a la estrella, y cada lado está en perpetuo día o noche.

   Aunque los planetas están más cerca de su estrella de lo que Mercurio está del Sol, TRAPPIST-1 es una estrella tan fría que sus planetas son templados. ¿Cómo podrían ser estos planetas? Es imposible saber exactamente cómo se ve cada planeta, porque están muy lejos. En nuestro propio sistema solar, la Luna y Marte tienen casi la misma densidad, aunque sus superficies parecen completamente diferentes.

POSIBLES NÚCLEOS ROCOSOS

   Basados en los datos disponibles, las mejores conjeturas de los científicos sobre las apariciones de los planetas son que TRAPPIST-1b, el planeta más interno, es probable que tenga un núcleo rocoso, rodeado por una atmósfera mucho más gruesa que la de la Tierra. También es probable que TRAPPIST-1c tenga un interior rocoso, pero con una atmósfera más delgada que el planeta b.

   Mientras tanto, TRAPPIST-1d, es el más liviano de los planetas, con alrededor del 30 por ciento de la masa de la Tierra. Los científicos no están seguros de si tiene una gran atmósfera, un océano o una capa de hielo: los tres darían al planeta una "envoltura" de sustancias volátiles que tendría sentido para un planeta de su densidad.

   Los científicos se sorprendieron de que TRAPPIST- 1e es el único planeta en el sistema ligeramente más denso que la Tierra, lo que sugiere que puede tener un núcleo de hierro más denso que nuestro planeta de origen. Al igual que TRAPPIST-1c, no necesariamente posea una atmósfera gruesa, océano o capa de hielo, lo que hace que estos dos planetas sean distintos en el sistema. Es un misterio por qué TRAPPIST-1e es mucho más rocoso en su composición que el resto de los planetas. En términos de tamaño, densidad y la cantidad de radiación que recibe de su estrella, este es el planeta más similar a la Tierra.

   TRAPPIST-1f, g y h están lo suficientemente lejos de la estrella anfitriona como para que el agua pueda congelarse como hielo en estas superficies. Si tienen atmósferas delgadas, es poco probable que contengan las moléculas pesadas de la Tierra, como el dióxido de carbono.

   Los científicos pueden calcular las densidades de los planetas porque están alineados de tal forma que cuando pasan delante de su estrella, los telescopios basados en la Tierra y en el espacio detectan un oscurecimiento de su luz, lo cual se llama tránsito.