Poco oxígeno retrasó la evolución de especies 2.000 millones de años

Tierra
NASA
Actualizado 02/02/2017 12:38:28 CET

   MADRID, 2 Feb. (EUROPA PRESS) -

   Un bajo nivel de oxígeno atmosférico en la Edad Media de la Tierra retuvo la evolución durante 2.000 millones de años, lo que plantea nuevas preguntas sobre los orígenes de la vida en nuestro planeta.

   Una nueva investigación de la Universidad de Exeter explica cómo el oxígeno se mantuvo tanto tiempo en niveles tan bajos, aunque ya había fotosíntesis.

   El profesor Tim Lenton y el doctor Stuart Daines, del departamento de Geografía de la Universidad de Exeter, crearon un modelo informático para explicar cómo el oxígeno se estabilizaba a niveles bajos y no se elevaba más, a pesar de que el oxígeno ya se producía por la fotosíntesis temprana. Su investigación ayuda a explicar por qué el "gran evento de oxidación", que introdujo oxígeno en la atmósfera hace unos 2.400 millones de años, no generó niveles modernos de oxígeno.

   Los científicos de la Universidad de Exeter explican cómo el material orgánico -los cuerpos muertos de formas de vida simples- se acumularon en las rocas sedimentarias de la Tierra, en su artículo publicado en Nature Communications. Después de la Gran Oxidación, y una vez que la tectónica de placas empujó estos sedimentos a la superficie, reaccionaron con el oxígeno en la atmósfera por primera vez.

   Cuanto más oxígeno había en la atmósfera, más rápido reaccionaba con este material orgánico, creando un mecanismo regulador mediante el cual el oxígeno era consumido por los sedimentos a la misma velocidad a la que se producía.

   Este mecanismo se rompió con el aumento de las plantas terrestres y una duplicación resultante de la fotosíntesis global. La creciente concentración de oxígeno en la atmósfera eventualmente abrumó el control sobre el oxígeno y significó que finalmente podría subir a los niveles que estamos acostumbrados a hoy.

Esto ayudó a los animales a colonizar la tierra, llevando eventualmente a la evolución de la humanidad.

   El modelo sugiere que el oxígeno atmosférico fue probablemente alrededor del 10% de los niveles actuales durante los dos mil millones de años después del Gran Evento de Oxidación y no menos del 1% de los niveles de oxígeno que conocemos hoy en día.

   El profesor Lenton dijo: "Esta vez en la historia de la Tierra no fue posible desarrollar complejas formas de vida porque no había suficiente oxígeno en la atmósfera, y no había suficiente oxígeno porque las plantas complejas no habían evolucionado. Fue sólo cuando las plantas terrestres se desarrollaron cuando vimos un aumento más significativo en el oxígeno atmosférico".

   "La historia de la vida en la Tierra está estrechamente entrelazada con los mecanismos físicos y químicos de nuestro planeta, es claro que la vida ha tenido un papel profundo en la creación del mundo al que estamos acostumbrados y el planeta ha afectado de manera similar a la trayectoria de la vida. Creo que es importante que las personas reconozcan el milagro de su propia existencia y reconozcan lo maravilloso que es este planeta", añadió.

   Se cree que la vida en la Tierra comenzó con la primera bacteria que evolucionó hace 3.800 millones de años. Hace alrededor de 2.700 millones de años, la primera fotosíntesis productora de oxígeno evolucionó en los océanos. Pero no fue hasta hace 600 millones de años que los primeros animales multicelulares como esponjas y medusas emergieron en el océano. Hace 470 millones de años las primeras plantas crecieron en la tierra con los primeros animales terrestres tales como los milpiés que aparecieron hace 428 millones de años. Los mamíferos no subieron a la prominencia ecológica hasta después de que los dinosaurios se extinguieron hace 65 millones de años. Los seres humanos aparecieron por primera vez en la tierra hace 200.000 años.

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