El lobo de las Malvinas quedó aislado hace 16.000 años

Actualizado 05/03/2013 18:09:46 CET
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MADRID, 5 Mar. (EUROPA PRESS) -

El lobo de las Islas Malvinas (Dusicyon australis) sólo permaneció aislado hace unos 16.000 años alrededor del pico de la última glaciación, según concluye una investigación del Centro Australiano de la Universidad para el ADN Antiguo (ACAD). Se extinguió en 1876.

Los científicos extrajeron pequeños pedazos de tejido del cráneo de un espécimen recolectado personalmente por Charles Darwin y usaron muestras de un espécimen desconocido, recientemente redescubierto en el ático del Museo Otago, en Nueva Zelanda.

Estos investigadores de la Universidad de Adelaida, en Australia, han encontrado así la respuesta a uno de los enigmas de la historia natural, los orígenes del ahora extinto lobo de las Islas Malvinas y cómo llegó a ser el único mamífero en las islas aisladas, a 460 kilometros de la tierra más próxima, Argentina, según publica 'Nature Communications'.

Las teorías anteriores han sugerido que el lobo de alguna manera navegó por el hielo o la vegetación, cruzado por un puente de tierra ahora sumergido o que fue incluso semidomesticado y transportado por los primeros humanos de América del Sur.

El misterio, de 320 años de antigüedad, fue documentado por primera vez por exploradores británicos a principios de 1690 y resucitado por Charles Darwin a raíz de su encuentro con las especies domesticadas en su famoso viaje del Beagle en 1834.

"Estudios previos han utilizado ADN antiguo de especímenes de museo para sugerir que el lobo malvinense divergió genéticamente de su pariente vivo más cercano, el sudamericano aguará guazú (Chrysocyon brachyurus) hace siete millones de años. Como resultado, se estima que el lobo colonizó las islas alrededor de 330.000 años atrás por medios desconocidos", dice el profesor Jeremy Austin, director adjunto de ACAD y coautor con el doctor Julien Soubrier.

"Sin embargo, estos primeros estudios no incluyeron un pariente extinto del continente, los zorros Dusicyon avus. Nosotros extrajimos ADN antiguo de seis ejemplares de D. avus recogidos a través de Argentina y Chile y se realizaron comparaciones con un grupo amplio de las especies vivientes y extinguidas de la misma familia", añade Austin.

Los análisis de ACAD mostraron que D. avus era el pariente más cercano del lobo de las Islas Malvinas y que se separaron sólo hace 16.000 años, y la ausencia de otros mamíferos va en contra de cualquier conexión mediante un puente de tierra a tierra firme.

"El momento clave fue encontrar evidencia de terrazas submarinas de la costa de Argentina", dice el líder del estudio, el profesor Alan Cooper. "Los investigadores descubrieron que el nivel del mar bajó drásticamente durante el Último Máximo Glacial (alrededor de entre 25.000 y 18.000 años atrás)", agrega.

"En aquel tiempo, había una profunda y estrecha (alrededor de 20 kilómetros) entre las islas y el continente, permitiendo que el lobo de las Islas Malvinas cruzara cuando el mar estaba congelado, probablemente mientras perseguía presas marinas como focas o pingüinos. Otros pequeños mamíferos como las ratas no fueron capaces de cruzar el hielo", concluye.