Actualizado 19/12/2018 10:33 CET

Gaia 17bpi, una estrella en pleno arrebato adolescente

Descripción visual del proceso
CALTECH/T. PYLE (IPAC)

   MADRID, 19 Dic. (EUROPA PRESS) -

   Una joven estrella ha sido captada en medio de un raro brote de crecimiento, una fase de la evolución estelar cuando la materia que gira alrededor de una estrella cae sobre ella y aumenta su masa.

   La estrella pertenece a una clase de estrellas en forma conocida como FU Ori's, llamada así por el miembro original del grupo, FU Orionis (las letras mayúsculas representan un esquema de denominación para las estrellas variables, y Orionis se refiere a su ubicación en la constelación de Orión). Típicamente, estas estrellas, que tienen menos de unos pocos millones de años, están escondidas detrás de gruesas nubes de polvo y difíciles de observar. Este nuevo objeto es solo el miembro número 25 de esta clase encontrado hasta la fecha y uno de solo una docena observada en pleno arrebato.

   "Estos eventos de FU Ori son extremadamente importantes en nuestra comprensión actual del proceso de formación de estrellas, pero han permanecido casi míticos porque han sido muy difíciles de observar", dice Lynne Hillenbrand, profesora de astronomía en Caltech y autora principal de un nuevo informe sobre Los hallazgos que aparecen en The Astrophysical Journal. "En realidad, esta es la primera vez que vemos uno de estos eventos con la luz óptica e infrarroja, y estos datos nos han permitido mapear el movimiento del material a través del disco y hacia la estrella".

   La estrella recién descubierta, llamada Gaia 17bpi, fue descubierta por primera vez por el satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea, pero el satélite NEOWISE de la NASA para la búsqueda de asteroides observó de forma casual el brillo de la estrella al mismo tiempo que lo hizo Gaia. Búsquedas adicionales en los archivos de datos de NEOWISE y en los archivos del Telescopio Espacial Spitzer de detección infrarroja de la NASA mostraron que estas naves habían detectado el estallido en la luz infrarroja más de un año antes.

   "Si bien la misión principal de NEOWISE es detectar objetos cercanos del sistema solar, también muestra imágenes de todas las estrellas y galaxias de fondo mientras se desplaza por el cielo cada seis meses", dice en un comunicado la coautora Roc Cutri, científica principal del Centro de datos NEOWISE en IPAC. Un centro de datos y astronomía en Caltech. "NEOWISE ha estado realizando estudios de esta forma durante cinco años, por lo que es muy eficaz para detectar cambios en el brillo de los objetos".

   El Telescopio Espacial Spitzer también detectó el comienzo de la fase de iluminación de la estrella dos veces en 2014, lo que le dio a los investigadores una gran cantidad de datos infrarrojos.

   Los nuevos descubrimientos arrojan luz sobre algunos de los misterios de larga data que rodean la evolución de las estrellas jóvenes. Una pregunta sin respuesta es: ¿Cómo adquiere una estrella toda su masa? Las estrellas se forman del colapso de las bolas de gas y polvo. Con el tiempo, se forma un disco de material alrededor de la estrella, y la estrella continúa extrayendo material de este disco. Pero, según las observaciones anteriores, las estrellas no atraen material sobre sí mismas lo suficientemente rápido para alcanzar sus masas finales.

   Los teóricos creen que los eventos FU Ori, en los cuales la masa se descarga del disco en la estrella durante un período total de aproximadamente 100 años, pueden ayudar a resolver el enigma. Los científicos creen que todas las estrellas experimentan alrededor de 10 a 20 o más de estos eventos de FU Ori en sus vidas, pero debido a que esta fase estelar a menudo se oculta detrás del polvo, los datos son limitados.

   "Alguien dibujó este escenario en la parte posterior de un sobre en la década de 1980 y, después de todo este tiempo, todavía no hemos mejorado mucho en la determinación de las tasas de eventos", dice Hillenbrand.

   El nuevo estudio muestra, con el mayor detalle hasta el momento, cómo se mueve el material desde el rango medio de un disco, en una región ubicada alrededor de 1 unidad astronómica desde la estrella hasta la estrella en sí. (Una unidad astronómica es la distancia entre la Tierra y el Sol). NEOWISE y Spitzer fueron los primeros en detectar signos de la acumulación de material en el centro del disco. Cuando el material comenzó a acumularse en el disco, se calentó, emitiendo luz infrarroja. Luego, cuando este material cayó sobre la estrella, se calentó aún más, emitiendo luz visible, que es lo que Gaia detectó.