Actualizado 07/02/2011 12:31 CET

Primeras imágenes de la esfera solar completa

El sol como esfera
NASA

MADRID, 7 Feb. (EUROPA PRESS) -

Las sondas gemelas STEREO de la NASA han conseguido su objetivo de situarse en los lados opuestos del Sol, y han comenzado a enviar a la Tierra la primer señal de imagen ininterrumpida de toda la estrella, tanto de frente como posterior, lo que permite una visión de la actividad solar en toda su superficie a la vez.

"Por primera vez, podemos observar la actividad solar en todo su esplendor en 3 dimensiones", declaró Angelos Vourlidas, un miembro del equipo científico STEREO en el Laboratorio de Investigación Naval en Washington. "Este es un gran momento en la física solar", dice Vourlidas. "STEREO ha revelado el Sol como lo que realmente es: una esfera de plasma caliente y el intrincado tejido de sus campos magnéticos"

Cada sonda STEREO fotografía la mitad de la estrella y reporta las imágenes a la Tierra. Los investigadores combinan los dos puntos de vista para crear una esfera. Estos no son sólo cuadros regulares, sin embargo. Los telescopios STEREO están sintonizados con cuatro longitudes de onda de radiación ultravioleta extrema seleccionadas para trazar los aspectos fundamentales de la actividad solar, como erupciones, tsunamis y filamentos magnéticos. Nada escapa a su atención.

"Con datos como éstos, podemos volar alrededor del Sol para ver lo que está sucediendo en el horizonte sin tener que abandonar nuestras mesas de trabajo", dijo el científico del programa STEREO Lika Guhathakurta en la sede de la NASA. "Espero grandes avances teóricos en la física solar y la predicción del clima espacial."

En el pasado, una mancha solar activa podría surgir en el lado lejano del Sol completamente oculto de la Tierra. Luego, la rotación del Sol puede situar esa región hacia nuestro planeta, escupiendo llamaradas y nubes de plasma, con muy poco tiempo de aviso.

"Ya no es así", dice Bill Murtagh, meteorólogo senior en el Centro Espacial de la NOAA de Predicción del Clima en Boulder, Colorado. "Las egiones activas ocultas ya no puede tomarnos por sorpresa. Gracias a STEREO, sabemos que están ahí antes de que aparezcan a nuestra vista."

El NOAA, la agencia meteorológica estadounidense, ya está utilizando los modelos 3D de STEREO para mejorar los pronósticos del clima espacial de las aerolíneas, las compañías eléctricas, operadores de satélite, y otros clientes. El punto de vista, a pleno sol, debe mejorar los pronósticos aún más.

Pero los beneficios no se limitan a la Tierra. "Con este modelo globa, ahora se pueden rastrear las tormentas solares en dirección a otros planetas también", señala Guhathakurta. "Esto es importante para las misiones de la NASA a Mercurio, Marte, los asteroides ... lo que sea."

La NASA llevaba esperando este momento desde octubre de 2006 cuando las sondas STEREO salieron de la Tierra, se separaron y se dirigieron a sus posiciones en lados opuestos del Sol. Finalmente, este domingo, 6 de febrero, se produjo el momento de oposición en 180 grados de ambas sondas, mirando respectivamente hemisferios contrarios. Trabajando en común, el sistema debe ser capaz de imagen de todo el planeta durante los próximos 8 años.

La nueva vista podría revelar conexiones previamente pasadas por alto. Por ejemplo, los investigadores han sospechado desde hace tiempo que la actividad solar puede "volverse global", con erupciones en los lados opuestos del sol que se disparan y alimentan unas de otras. Ahora realmente pueden estudiar el fenómeno. La gran erupción de agosto de 2010 sumió dos tercios de la superficie estelar en docenas de llamaradas que interactúaron entre sí, con ondas de choque y reverberando filamentos. Gran parte de la acción quedaba oculta desde la Tierra, pero perfectamente será visible para la flota STEREO.

"Hay muchos enigmas fundamentales básicos de la actividad solar", dice Vourlidas. "Al monitorear todo el Sol, podemos encontrar las piezas que faltan."

Los investigadores dicen que estas primeras imágenes del Sol en su conjunto sol son sólo un indicio de lo que está por venir. Películas con una resolución aún mayor y más acción se darán a conocer en las próximas semanas.