Actualizado 21/07/2021 13:24 CET

Una estructura estelar rodea la galaxia del Sombrero

Configuración de la estructura estelar de marea formada en torno a la galaxia del Sombrero
Configuración de la estructura estelar de marea formada en torno a la galaxia del Sombrero - IAA/CSIC/UCM

   MADRID, 21 Jul. (EUROPA PRESS) -

   Una tenue corriente de estrellas ha sido descubierta rodeando la galaxia del Sombrero, permitiendo poner limite inferior a su edad y apreciar el proceso de absorción de una galaxia satélite enana.

   Según el modelo cosmológico más actualizado, las grandes galaxias espirales como la Vía Láctea crecieron absorbiendo galaxias menores, en una especie de canibalismo galáctico del que son testigos unas gigantescas estructuras, las corrientes de marea estelares, que se observan a su alrededor y que constituyen los restos de sus galaxias satélite. Pero aún se desconoce la historia completa en la mayoría de los casos, ya que estas corrientes de estrellas son muy tenues y solo se han podido detectar los restos de las fusiones más recientes.

   Un estudio encabezado por el Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) en colaboración con el investigador Santi Roca-Fàbrega, del Departamento de Física de la Tierra y Astrofísica de la Universidad Complutense de Madrid (UCM), ha observado en detalle una gran corriente estelar de marea en la galaxia del Sombrero, cuya extraña morfología sigue sin contar con una explicación definitiva.

   La galaxia del Sombrero (o M104) es una galaxia situada a unos treinta millones de años luz que forma parte del Supercúmulo Local (una agrupación de galaxias que incluye el cúmulo de Virgo y el Grupo Local, en el que se halla la Vía Láctea). Su diámetro mide aproximadamente un tercio del de la Vía Láctea y muestra características de los dos tipos de galaxias predominantes en el universo, las espirales y las elípticas. Así, con brazos espirales y un bulbo central muy brillante, la galaxia del Sombrero parece un híbrido de ambas.

   "Nuestra motivación para obtener estas imágenes profundas de la galaxia del Sombrero (Messier 104) fue la búsqueda de los restos de su fusión con una galaxia muy masiva. Esta posible colisión fue sugerida recientemente por estudios de la población estelar de su extraño halo obtenidos por el telescopio espacial Hubble", señala en un comunicado David Martínez-Delgado, investigador del IAA-CSIC que encabeza el trabajo y que coordina un proyecto para la detección de corrientes de marea estelares que ha mostrado la gran variedad de formas de estas estructuras, desde grandes anillos alrededor de la galaxia a nubes, cascarones o chorros formados por estrellas.

   Las observaciones del Hubble mostraron en 2020 que el halo, una extensa y débil región que rodea la galaxia del Sombrero, muestra gran cantidad de estrellas ricas en metales, o elementos más pesados que el hidrógeno y el helio. Se trata de un rasgo típico de estrellas de generaciones recientes, que suelen encontrarse en los discos de las galaxias, y muy inusual en los halos de las galaxias, poblados por estrellas viejas. Para explicar su presencia se propuso lo que se conoce como fusión "húmeda", un escenario en el que una gran galaxia elíptica se vio rejuvenecida con grandes cantidades de gas y polvo procedentes de otra galaxia masiva, que alimentaron la formación del disco que hoy observamos.

   "No hemos encontrado ninguna evidencia en nuestras imágenes que apoye esta hipótesis, aunque no podemos descartar que ocurriera hace varios miles de millones de años y sus escombros se hallen completamente disueltos en la actualidad -indica David Martínez-Delgado (IAA-CSIC). En nuestra búsqueda sí hemos podido trazar por primera vez la corriente de marea completa que envuelve el disco de esta galaxia, y nuestras simulaciones teóricas han permitido reconstruir su formación en los últimos tres mil millones de años a partir del canibalismo de una galaxia enana satélite".

   El grupo investigador descarta así que esta gran corriente estelar de marea, conocida desde hace tres décadas, pueda estar relacionada con el evento que produjo la extraña morfología de la galaxia del Sombrero y que, si se tratara de una fusión húmeda, requiere de la intervención de dos galaxias de gran masa.

Contador