Actualizado 16/03/2022 12:11

El observatorio Gaia capta en el espacio al telescopio Webb

Telescopio Webb localizado por el observatorio espacial Gaia de la ESA
Telescopio Webb localizado por el observatorio espacial Gaia de la ESA - ESA

   MADRID, 16 Mar. (EUROPA PRESS) -

   El observatorio Gaia de la ESA ha fotografiado al telescopio James Webb, en la órbita que comparten alrededor del punto 2 de Lagrange a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra en dirección opuesta al Sol.

   El 18 de febrero de 2022, las dos naves espaciales estaban a 1 millón de kilómetros de distancia, con una vista de Gaia de canto hacia el enorme parasol de Webb. Muy poca luz solar reflejada llegó al camino de Gaia y, por lo tanto, Webb aparece como una diminuta y tenue mota de luz en los dos telescopios de Gaia sin ningún detalle visible, informa la ESA.

   Unas semanas antes de la llegada de Webb a L2, los expertos en Gaia Uli Bastian de la Universidad de Heidelberg (Alemania) y Francois Mignard del Observatorio de Niza (Francia) se dieron cuenta de que durante el escaneo continuo de Gaia de todo el cielo, su nuevo vecino en L2 debería cruzar ocasionalmente los campos de visión de Gaia, lanzado al espacio en 2014.

   Gaia no está diseñado para tomar fotografías reales de objetos celestes. En cambio, recopila medidas muy precisas de sus posiciones, movimientos, distancias y colores. Sin embargo, una parte de los instrumentos a bordo toma una especie de imágenes del cielo. Es el 'telescopio buscador' de Gaia, también llamado mapeador del cielo.

Cada seis horas, el mapeador del cielo de Gaia escanea una estrecha franja de 360 grados alrededor de toda la esfera celeste. Las tiras sucesivas están ligeramente inclinadas entre sí, de modo que cada pocos meses se cubre todo el cielo, tocando todo lo que hay allí y que es lo suficientemente brillante como para ser visto por Gaia. En cuestión de segundos, estos cortes se examinan automáticamente en busca de imágenes de estrellas, cuyas posiciones se utilizan luego para predecir cuándo y dónde se podrían registrar esas estrellas en los principales instrumentos científicos de Gaia. Luego se eliminan rutinariamente.

   Pero se puede solicitar manualmente a la computadora que conserve excepcionalmente una parte de los datos de la imagen. El mapeador del cielo se planeó originalmente con fines de servicio técnico, pero durante la misión también encontró algunos usos científicos. ¿Por qué no usarlo para una instantánea de Webb?

   Después de que Webb llegó a su destino en L2, los científicos de Gaia calcularon cuándo surgiría la primera oportunidad para que Gaia detectara a Webb, que resultó ser el 18 de febrero de 2022.

   Gaia ahora tiene una nave espacial acompañante en L2, y juntos descubrirán nuestra galaxia natal y el Universo más allá.