Actualizado 13/09/2012 17:50 CET

El LHC colisiona protones con iones pesados por primera vez

LHC (Gran Colisionador De Hadrones)
MAXIMILIEN BRICE

MADRID, 13 Sep. (EUROPA PRESS) -

El Gran Colisionador de Hadrones (LHC) ha hecho colisionar protones con iones de plomo por primera vez. Hasta ahora, el LHC solo había colisionado partículas iguales (protón-protón) por lo que, colisionar diferentes tipos (en este caso protones contra núcleos) presenta importantes retos técnicos, según ha señalado el Centro Nacional de Física de Partículas, Astropartículas y Nuclear (CPAN).

Así, los expertos han explicado que, este tipo de colisiones, que se han ensayado este miércoles pero que comenzarán en enero de 2013, profundiza en el estudio de la estructura de la materia en condiciones extremas de muy alta energía, recreando condiciones que se produjeron instantes después del Big Bang.

El jefe del equipo de iones de plomo del CERN, John Jowett, ha señalado que este proyecto permite "colisiones asimétricas en energía" lo que, según ha indicado "supone un reto para los experimentos". Además, ha apuntado que, a nivel del acelerador, "no hay diferencia de tamaño de las partículas, pero la diferencia en el tamaño del haz, y el hecho de que el tamaño cambia a diferentes velocidades, puede afectar a cómo se comportan las partículas en las colisiones".

El LHC acelera habitualmente dos haces de protones en direcciones opuestas --de 0,45 a 4 teraelectronvoltios (TeV)-- antes de hacerlas colisionar a una energía total de 8 TeV. Las cavidades de radiofrecuencia (RF, por sus siglas en inglés), componentes del acelerador que contienen campos electromagnéticos que impulsan las partículas, proporcionan la energía, pero también mantienen los dos haces en estricta sincronía haciéndolos retroceder cuando es necesario.

El problema surge porque los anillos independientes por los que circulan los dos haces están contenidos dentro de un solo imán, un sistema que vincula el momento de un haz con el del otro, pero las partículas tienen velocidades distintas: un núcleo de plomo, que contiene 82 protones, es acelerado desde 36,9 a 328 TeV, mientras que un protón lo hace de 0,18 a 1,58 TeV.

Para compensar estas diferencias de velocidad entre los protones e iones de plomo es necesario sintonizar las cavidades de radiofrecuencia a diferentes frecuencias para cada haz. "Los sistemas de RF de los dos anillos pueden sincronizarse sólo a la máxima energía antes de las colisiones, cuando la pequeña diferencia de velocidad entre ambos tipos de partículas puede ser absorbida por pequeños cambios en las órbitas", ha explicado Jowett.

EL SISTEMA MÁS "COMPLICADO"

Según el físico teórico de la Universidad de Santiago de Compostela en el CERN, Carlos Salgado, este juego de sincronización de las velocidades y curvaturas de los haces "es el sistema más complicado de conseguir en el LHC".

Además, ha indicado que este tipo de colisiones tiene dos utilidades fundamentales. En primer lugar, sirve para calibrar las mediciones realizadas en las colisiones entre iones pesados ya experimentadas por el LHC en periodos de 2010 y 2011. En este sentido, ha indicado que este tipo de colisiones trata de reproducir el llamado "plasma de quarks y gluones", la 'sopa' primordial de la materia que debió existir instantes después del Big Bang.

Y, en segundo lugar, ha señalado que "este tipo de colisiones sirve para estudiar el comportamiento de la materia a muy altas energías", como las que solo es capaz de producir el acelerador del CERN. Este particular estado de la materia tiene unas características predichas por la teoría, pero nunca antes observadas.