17 de febrero de 2020
 

Paleontólogos investigan la macabra ciencia del paso de cadáver a fósil

Actualizado 21/03/2018 18:27:43 CET
Impresión artística de un T.Rex fósil
HERSCHEL HOFFMEYER

   MADRID, 21 Mar. (EUROPA PRESS) -

   La historia de la vida puede verse distorsionada por la forma en que los animales se descomponen y pierden partes del cuerpo, y las formas en que los cuerpos descompuestos finalmente se fosilizan.

   En un nuevo estudio publicado en la revista Paleontology un grupo de paleontólogos del Reino Unido e Irlanda, dirigido por la Universidad de Leicester, ha seguido un camino macabro y desafiante a nivel nasal para observar con atención cómo los cadáveres de animales se descomponen para mejorar la comprensión del proceso

   Al igual que los zombies en pantalla en series de televisión populares como The Walking Dead, que se deterioran gradualmente a través del tiempo, los fósiles solo conservan restos incompletos del cuerpo vivo.

   Una parte clave de la investigación paleontológica consiste en reconstruir criaturas extinguidas hace tiempo para comprender cómo eran cuando estaban vivos. Este conocimiento nos permite responder preguntas fundamentales: ¿cómo se movieron e interactuaron con su entorno? ¿Cómo se alimentan y se reproducen? ¿Con cuál de los organismos de hoy son más parecidos y con los que están más estrechamente relacionados?

   Entender cuánto de un fósil falta y qué ha cambiado por la descomposición y la fosilización ayuda a crear una imagen más precisa de los animales y ecosistemas antiguos. Esto es particularmente importante para las cosas que carecen de esqueletos duros y caparazones, incluida la evidencia fósil crucial de la vida animal temprana en la Tierra.

   "Tan pronto como un organismo muere, comienza a descomponerse, y este proceso de descomposición inevitablemente implica cambios en la apariencia de las características o las partes del cuerpo: pueden colapsar, alterar su forma o posición; muy pronto se licúan y son devorados por bacterias hasta que no queda nada ", dice la profesora Sarah Gabbott de la Escuela de Geografía, Geología y Medio Ambiente de la Universidad de Leicester.

   El profesor Mark Purnell, autor principal del estudio, agrega: "Cuanto más se deteriora un cuerpo con el tiempo, más partes del cuerpo faltan, más bien como representaciones modernas de zombies en Juego de Tronos y The Walking Dead.

   "Una consecuencia de este deterioro es que los paleontólogos tienen que trabajar con fósiles incompletos. Algunas de las características que están presentes no se parecen en nada a las que tenían cuando el animal estaba vivo, y muchas características faltan por completo. El truco es poder para reconocer las características parcialmente descompuestas, y donde las partes del cuerpo se pudrieron por completo", expone.

   El enfoque utilizado en la colaboración entre el Reino Unido e Irlanda implica "experimentos de decaimiento de laboratorio": mantener registros cuidadosos de cada parte del cuerpo a medida que se desintegra.

   Los resultados de la descomposición de toda una gama de animales muertos, desde pez payaso y lampreas (criaturas primitivas similares a anguilas) hasta insectos y varios gusanos, muestran que los experimentos cuidadosamente diseñados proporcionan información única sobre los procesos de descomposición y fosilización.

   En el nuevo estudio, destacan la importancia de comprender cómo se forma un fósil antes de tratar de reconstruirlo, cómo los procesos de descomposición que conducen a la pérdida de partes del cuerpo interactúan con los procesos que hacen que se conserven y fosilicen.

   Maria McNamara, colaboradora en el estudio, agrega: "Si entendemos esto, podemos evitar producir restauraciones incompletas de animales con partes cruciales ausentes o deterioradas, y reconocer y ser conscientes de las lagunas en nuestro conocimiento".

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