Actualizado 24/02/2010 18:05

Una cuarta parte de las estrellas de la Vía Láctea son 'inmigrantes'

Vía Láctea
HUBBLE

MADRID, 24 Feb. (EUROPA PRESS) -

Alrededor de una cuarta parte de los cúmulos globulares de estrellas de la Vía Láctea proceden de otras galaxias, según un estudio de la Universidad de Tecnología Swinburne en Australia que se publica en la revista 'Monthly Notices of the Royal Astronomical Society'. Los investigadores muestran que muchas de estas agrupaciones de estrellas son en realidad 'extranjeros' y han nacido en otro lugar del Universo para luego emigrar a la Vía Láctea.

Según explica Duncan Forbes, responsable del estudio, "resulta que muchas de las estrellas y cúmulos los cúmulos globulares que vemos al mirar al cielo nocturno no son nativas sino que proceden de otras galaxias. Han llegado hasta nuestra galaxia a lo largo de unos miles de millones de años".

Otros astrónomos han sospechado que estas agrupaciones estelares que contienen entre 10.000 y varios millones de estrellas no pertenecían a la Vía Láctea pero era difícil identificar de forma positiva cuáles de ellas.

Los científicos han utilizado ahora el Telescopio Espacial Hubble para examinar estas agrupaciones de estrellas en la Vía Láctea y han recopilado la mayor base de datos de alta calidad que registra la edad y características químicas de cada uno de estos cúmulos de estrellas.

"Utilizando esta base de datos pudimos identificar firmas clave en muchas de los cúmulos globulares que nos dieron las pistas para llegar a su origen externo", apunta Forbes.

El investigador añade que estas agrupaciones estelares en realidad constituyen alrededor de una cuarta parte del sistema de agrupaciones de estrellas. "Esto implica decenas de millones de estrellas agregadas, aquellas que se han unido y crecido en nuestra galaxia, de los cúmulos globulares de estrellas únicamente".

El estudio también sugiere que la Vía Láctea podría haber 'engullido' más galaxias enanas de lo pensado. Los autores descubrieron que muchos de los agrupamientos 'extranjeros' existían en galaxias enanas, es decir, 'mini' galaxias de hasta 100 millones de estrellas que se encuentran en la Vía Láctea.

"Nuestro trabajo muestra que existen más de estas galaxias enanas agregadas en nuestra Vía Láctea de lo que pensábamos. Los astrónomos han podido confirmar la existencia de dos galaxias enanas agregadas en nuestra Vía Láctea, pero nuestra investigación sugiere que podrían existir hasta seis aún por descubrir", afirma el investigador.

Según concluye Forbes, aunque las galaxias enanas se descompusieron y sus estrellas fueron asimiladas en la Vía Láctea, los cúmulos globulares de estrellas +de la galaxia enana continúan intactos y sobrevivieron al proceso de acreción.