Una capa de hielo como Groenlandia desapareció en solo 500 años

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Glaciar montañoso en el extremo norte de Canadá
ANSGAR WALK
Actualizado 10/11/2017 14:19:52 CET

   MADRID, 10 Nov. (EUROPA PRESS) -

   El fin de la última Edad de Hielo redujo la masa de la capa de hielo montañosa en la Tierra a la mitad en solo 500 años, lo que indica que Groenlandia podría tener un destino similar.

   La capa de hielo en las montañas cubría grandes partes de América del Norte durante el Pleistoceno, o Última Edad de Hielo, y era similar en masa a la capa de hielo de Groenlandia.

   Investigaciones previas estimaron que cubría gran parte del oeste de Canadá hasta hace 12.500 años, pero nuevos datos, publicados en Science, muestran que grandes áreas de la región no tenían hielos 1.500 años antes. Esto confirma que una vez que las capas de hielo comienzan a derretirse, pueden hacerlo muy rápidamente.

   El derretimiento de la capa de hielo de 'Cordillera' provocó unos 7 metros de elevación del nivel del mar y grandes cambios en la temperatura y circulación del océano. Debido a que el agua fría es más densa que el agua caliente, el agua contenida en las capas de hielo se hunde cuando se derrite, lo que altera la "cinta transportadora global" de la circulación oceánica y el cambio climático.

   Investigadores de la Universidad de Purdue utilizaron evidencia geológica y modelos de placas de hielo para construir una línea de tiempo del avance y retirada de este hielo de cordillera. Se mapearon y dataron morrenas en todo el oeste de Canadá utilizando berilio-10, un raro isótopo de berilio que a menudo se utiliza como un proxy para la intensidad solar. Las mediciones se realizaron en el PRIME Lab de la Universidad de Purdue, una instalación de investigación dedicada a la espectrometría de masas.

   "Tenemos un grupo de mediciones de berilio-10, que tiene 14.000 años, y otro grupo, que tiene 11.500 años de antigüedad, y la diferencia en estas edades es estadísticamente significativa", dijo Marc Caffee, director de PRIME Lab. "La única forma en que esto sucedería es si el hielo en esa área se hubiera ido completamente y luego hubiera avanzado".

   Hace aproximadamente 14.000 años, la Tierra comenzó a calentarse, y los efectos fueron significativos: el hielo dejó completamente las cumbres de las montañas en el oeste de Canadá, y donde había capas de hielo, probablemente adelgazaron mucho. Alrededor de mil años más tarde, el clima se enfrió de nuevo, y los glaciares comenzaron a avanzar, luego se retiraron a medida que las condiciones se calentaron al inicio del Holoceno. Si la capa de hielo de la Cordillera todavía estaba allí cuando el clima comenzó a enfriarse durante un período conocido como el Dryas Reciente, los glaciares de circo y valle no habrían avanzado durante ese tiempo. Esto indica una desaparición rápida en lugar de una fusión gradual de la capa de hielo.

   La reconstrucción de cronologías precisas del clima pasado ayuda a los investigadores a establecer causa y efecto. Algunos se han preguntado si la fusión de la capa de hielo de la Cordillera provocó que el Dryas Reciente se enfriara, pero es poco probable; el enfriamiento comenzó demasiado pronto para que sea cierto, según el estudio. Lo que causó el enfriamiento aún está en debate.

   La creación de una línea de tiempo de retirada glacial también proporciona una idea de cómo llegaron las primeras personas a América del Norte. Las estimaciones actuales ubican la migración humana al sur de las láminas de hielo Cordillera y Laurentida hace entre 14.600 y 18.000 años, pero no está claro cómo llegaron allí. Algunos dicen que los humanos podrían haber cruzado a través de una abertura entre las capas de hielo, pero estos nuevos hallazgos muestran que el paso probablemente se cerró hasta hace 13.400 años.

   Este documento debería servir como motivación para nuevos estudios, dijo Caffee. Las capas de hielo continentales no desaparecen de una manera simple y monolítica, es un proceso extremadamente complicado. Cuanto más sepamos sobre el retroceso de la capa de hielo de la Cordillera, mejor podremos predecir lo que está por venir para la capa de hielo de Groenlandia.

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