Actualizado 23/07/2021 12:51 CET

Pequeños impactos agitan la superficie de la luna Europa

Imagen de Europa tomada por la sonda Galileo de la NASA en la década de los 90
Imagen de Europa tomada por la sonda Galileo de la NASA en la década de los 90 - NASA/JPL-CALTECH/SETI INSTITUTE

   MADRID, 23 Jul. (EUROPA PRESS) -

   Pequeños cráteres de impacto en la luna Europa de Júpiter podrían eventualmente ofrecer a los científicos un vistazo de la posible habitabilidad debajo de su superficie congelada.

   Es la conclusión de un estudio en el que la científica principal del Instituto de Ciencias Planetarias (PSI) Rebecca Ghent es autora.

   Europa tiene un océano global cubierto por una superficie helada que está cubierta con pequeños impactos de las últimas decenas de millones de años que tienen aproximadamente 30 centímetros de profundidad que han causado una 'jardinería de impacto': la mezcla vertical que ocurre cuando los cráteres de impacto remueven material tanto hacia la superficie, por excavación, como hacia abajo, por enterramiento.

   Pero las biomoléculas, sustancias que son producidas por células y organismos vivos, descubiertas por la jardinería de impacto podrían verse dañadas por la radiación cuando se exponen, dijo Ghent, coautora del estudio, que se publica en Nature Astronomy.

   "La radiación en la superficie de Europa es tan intensa que puede romper delicadas biomoléculas. La jardinería de impacto cicla posibles biomoléculas en la zona de radiación. Por lo tanto, este trabajo proporciona algunas limitaciones nuevas y valiosas sobre dónde buscar si esperamos encontrar evidencia de vida ", dijo Ghent en un comunicado.

   "Si queremos encontrar evidencia de biomoléculas prístinas inalteradas por la radiación en el hielo de Europa, tenemos que excavar más allá de unos 30 centímetros de profundidad, más profundo en algunas regiones, o encontrar lugares donde recientemente se haya expulsado material fresco a la superficie por cráteres de impacto ", dijo Ghent.

   "Esto es nuevo porque es la primera vez que se han considerado los efectos de la jardinería de impacto al predecir dónde se pueden encontrar biomoléculas en Europa y la primera vez que se ha modelado la jardinería de impacto para considerar la superficie helada única de Europa y la población de impactadores en el ssitema solar exterior", dijo Costello.

   La misión Europa Clipper planeada por la NASA podría ayudar a los científicos a comprender mejor la situación. "El trabajo en este estudio podría proporcionar una guía para el diseño de instrumentos o misiones que buscan biomoléculas; también proporciona un marco para futuras investigaciones utilizando imágenes de mayor resolución de las próximas misiones, lo que ayudaría a generar estimaciones más precisas sobre la profundidad de la jardinería en varias regiones específicas", dijo Ghent.

   "Los parámetros clave de este estudio son el flujo de impacto y las tasas de formación de cráteres. Con mejores estimaciones de estos parámetros e imágenes de mayor resolución resultantes de las próximas misiones, será posible predecir mejor las profundidades a las que la jardinería ha afectado el hielo poco profundo en regiones específicas ".