La Tierra ardió en ambos hemisferios por un impacto hace 12.800 años

Actualizado 14/03/2019 13:07:54 CET
La Tierra ardió en ambos hemisferios por un impacto hace 12.800 años
UC SANTA BÁRBARA

   MADRID, 14 Mar. (EUROPA PRESS) -

   Evidencia adicional de un impacto cósmico hace 12.800 años ha sido hallada muy al sur del ecuador, que implica una destrucción masiva de bosques por el fuego, cambio climático y extinción de megafauna.

   Se trata de la hipótesis de impacto de Younger Dryas, que postula que un cometa fragmentado se estrelló contra la Tierra hace cerca de 12.800 años, causando cambios climáticos rápidos, extinciones megafaunales, disminución repentina de la población humana y cambios culturales e incendios forestales generalizados (quema de biomasa).

   La hipótesis sugiere un posible mecanismo desencadenante para los cambios abruptos en el clima en ese momento, en particular un rápido enfriamiento en el hemisferio norte, llamado Younger Dryas, en medio de una tendencia global general de calentamiento natural y derretimiento de la capa de hielo evidenciado por cambios en el registro de fósil y de sedimentos.

   El nuevo descubrimiento de pruebas geológicas y palentológicas concluyentes también en el hemisferio sur, descrito en Nature Scientific Reports, ha correspondido a un equipo liderado por el paleontólogo chileno Mario Pino y con presencia del profesor emérito de la Universidad de California Santa Bárbara James Kenett.

   "Fue mucho más extremo de lo que pensé cuando comencé este trabajo", señaló Kennett en un comunicado. "Cuanto más trabajo se ha hecho, más extremo parece".

   "Hemos identificado la capa YDB (correspondiente al impacto Younger Dryas) en latitudes altas en el hemisferio sur a cerca de 41 grados al sur, cerca de la punta de América del Sur", dijo Kennett. Esta es una gran expansión de la extensión del evento YDB. "La gran mayoría de las pruebas hasta la fecha, agregó, se ha encontrado en el hemisferio norte.

   Este descubrimiento comenzó hace varios años, según Kennett, cuando un grupo de científicos chilenos que estudian capas de sedimentos en un sitio paleontológico y arqueológico del Cuaternario bien conocido, Pilauco Bajo, reconoció cambios asociados con el evento de impacto YDB. Incluían una capa de "estera negra", de 12.800 años de edad, que coincidió con la desaparición de los fósiles de megafauna del Pleistoceno de América del Sur, un cambio abrupto en la vegetación regional y la desaparición de artefactos humanos.

   "Debido a que la secuencia de estos eventos se parecía a lo que ya se había descrito en los documentos de YDB para América del Norte y Europa Occidental, el grupo decidió realizar análisis de proxies relacionados con el impacto en la búsqueda de la capa YDB", dijo Kennett. Esto dio lugar a la presencia de esférulas microscópicas interpretadas como formadas por fusión debido a las temperaturas extremadamente altas asociadas con el impacto. La capa que contiene estas esferas también muestra concentraciones máximas de platino y oro, y las partículas de hierro nativo rara vez se encuentran en la naturaleza.

   "Entre las esferas más importantes están las que son ricas en cromo", explicó Kennett. Las esférulas del sitio de Pilauco contienen un nivel inusual de cromo, un elemento que no se encuentra en las esférulas de impacto YDB del Hemisferio Norte, pero sí en Sudamérica. "Resulta que las rocas volcánicas en los Andes del sur pueden ser ricas en cromo, y estas rocas proporcionaron una fuente local para este cromo", agregó. "Por lo tanto, los objetos cometarios también deben haber golpeado a Sudamérica".

   Otra evidencia, que, señaló Kennett, es consistente con la documentación previa y en curso de la región realizada por científicos chilenos, apuntó a una "interrupción ambiental muy grande a unos 40 grados al sur". Estos incluyeron un gran evento de quema de biomasa evidenciado, entre otras cosas, por micro-carbón y signos de quema en muestras de polen recolectadas en la capa de impacto. "Es, con mucho, el evento de fuego más grande en esta región que vemos en el registro que abarca miles de años", dijo Kennett. Además, continuó, la quema coincide con el calendario de los principales eventos de fuego relacionados con YDB en América del Norte y Europa occidental.

   Las capas sedimentarias en Pilauco contienen un valioso registro de polen y semillas que muestran un cambio en el carácter de la vegetación regional, evidencia de un clima cambiante. Sin embargo, en contraste con el Hemisferio Norte, donde las condiciones se volvieron más frías y más húmedas al inicio del Younger Dryas, ocurrió lo contrario en el Hemisferio Sur.

   "Los conjuntos de plantas indican que hubo un cambio abrupto y mayor en la vegetación de las condiciones húmedas y frías en Pilauco a las condiciones cálidas y secas", dijo Kennett. Según él, los cinturones climáticos zonales atmosféricos se movieron "como un balancín", con un mecanismo sinérgico, que trajo el calentamiento al hemisferio sur incluso cuando el hemisferio norte experimentó enfriamiento y expansión del hielo marino.

   La distancia de este sitio de YDB identificado recientemente, a unos 6.000 kilómetros del sitio más estudiado de Sudamérica, y su correlación con los muchos sitios del hemisferio norte "amplía en gran medida la magnitud del evento de impacto de YDB", dijo Kennett.

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