Actualizado 11/01/2016 18:45 CET

Estudian cambios en un cometa que registró una gran explosión en 2007

Serie de imágenes de 17P/Holmes
YUNA GRACE KWON

   MADRID, 11 Ene. (EUROPA PRESS) -

   El cometa periódico 17P/Holmes es generalmente un objeto sideral débil. Pero en 2007, una explosión expandió la coma del cometa a un diámetro mayor que el del sol y se hizo visible a simple vista.

   Este evento ha atraído la atención de los astrónomos de todo el mundo tratando de investigar la naturaleza incierta y cambiante de este cometa. 17P/Holmes ha sido supervisado intensivamente durante su paso por el perihelio en 2014 y los resultados de estas observaciones se detallan ahora en un artículo publicado en arXiv.

   17P/Holmes es un cometa de la familia de Júpiter descubierto por Edwin Holmes en 1892. Aunque la explosión masiva del cometa en 2007 fue bien observada, se sabe muy poco acerca de la evolución a largo plazo en su actividad.

   Se esperaba que el paso por el perihelio siete años más tarde fuera una gran ocasión para estudiar el cometa en detalle. Desafortunadamente, en marzo de 2014 pasó su perihelio tan lejos que hasta el momento no se habían publicado informes sobre el estado físico del cometa durante ese paso.

   Ahora, un equipo de investigación dirigido por Yuna Grace Kwon, de la Universidad Nacional de Seúl en Corea del Sur, informa del seguimiento fotométrica del cometa durante un período de casi dos años entre mayo de 2013 hasta marzo 2015, incluyendo el perihelio de 2014.

   Para supervisar la actividad del cometa, se emplearon seis telescopios terrestres en cinco observatorios: Ishigakijima Astronomical Observatory (IAO), Okayama Astrophysical Observatory (OAO), Nishi-Harima Astronomical Observatory (NHAO), Siding Spring Observatory (SSO), y Bohyunsan Optical Astronomy Observatory (BOAO).

   Gracias a estas observaciones, los investigadores fueron capaces de detectar la coma de polvo circumnuclear del cometa y su débil cola de polvo. Se dieron cuenta de que la tasa de pérdida de masa de polvo de la coma de polvo interior 17P/Holmes ha ido disminuyendo al aumentar la distancia heliocéntrica. También notaron que la tasa de producción de polvo se convirtió en equivalente al nivel previo al estallido de 2007.

   "Las tasas de producción de polvo de todo el paso por el perihelio de 2014 eran como cinco órdenes de magnitud menores que el valor máximo durante el estallido de 2007", escribieron los investigadores en el artículo.

   Según el equipo de investigación, esta similitud sugiere que la actividad del cometa fue restaurada a su estado anterior, aunque se ha mostrado actividad persistente durante años cuando estaba alrededor de su afelio.

   Además de determinar las tasas de producción de polvo, los científicos también calcularon la profundidad de la capa de polvo y la escala de tiempo de crecimiento del manto de polvo del cometa, infiriendo que ahora tiene de cinco a siete centímetros de espesor y se ha venido desarrollando a buen ritmo en los últimos siete años.

   "17P / Holmes para más de la mitad de un período de revolución más allá de la distancia heliocéntrica de tres unidades astronómicas. Teniendo en cuenta las actividades persistentes del cometa alrededor de su afelio debería haber tenido condiciones favorables para el desarrollo de una capa de polvo con expulsión continúia de volátiles por sublimación durante grandes porciones de su órbita", indican.

   Los investigadores suponen que la actividad de 17P/Holmes está muy controlada por la formación y evolución del manto de polvo. Mediante el control de la evolución de la zona activa fraccionaria sobre la superficie del cometa, concluyeron que la actividad global de 17P/ Holmes se ha restringido significativamente durante las óirbitas salientes en 2014-2015.

   Los nuevos resultados también podrían indicar que los cometas inactivos o latentes son ayudados por el desarrollo de sus mantos de polvo adquiridos sobre sus historias evolutivas en la parte interna de nuestro sistema solar.

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