Actualizado 06/06/2019 12:50 CET

Sedimentos lubricantes fueron claves para iniciar la deriva continental

Sedimentos lubricantes fueron claves para iniciar la deriva continental
WIKIMEDIA

   MADRID, 6 Jun. (EUROPA PRESS) -

   La lubricación natural por los desechos de la erosión de la superficie fue crucial para activar y mantener la tectónica de placas, un proceso geológico de la Tierra único en el Sistema Solar.

   Es la conclusión de un nuevo trabajo publicado en Nature.

   Desde la década de 1960, se sabe que la tectónica de placas es impulsada por la llamada convección de manto profundo, un proceso que agita la materia más caliente y más fría dentro de la Tierra siguiendo las leyes de la termodinámica. Por lo tanto, según el pensamiento común, la tectónica de placas debe depender solo de los llamados procesos de la Tierra profunda. Un mecanismo de control probable en este proceso fue el enfriamiento del manto de la Tierra.

   Los científicos Stephan V. Sobolev, del Centro Alemán de Investigación de Geociencias GFZ, y Michael Brown, de la Universidad de Maryland (Estados Unidos), reconocen que este proceso es importante, pero sugieren que los eventos de erosión de la superficie fueron al menos tan importantes para la evolución de la tectónica de placas. "Nuestra hipótesis es contraintuitiva --precisa en un comunicado Stephan V. Sobolev--. Ese fue el principal problema para nosotros y esperamos que sea la principal cuestión para que la comunidad acepte nuestras ideas".

   Sobre la base de modelos geodinámicos, Sobolev y Brown sugieren que la aparición y evolución de la tectónica de placas en la Tierra fue controlada por el aumento de los continentes sobre el nivel del mar y los siguientes eventos principales de erosión de la superficie. Los procesos de erosión producen sedimentos continentales que funcionan como un lubricante para la subducción, un proceso clave de la tectónica de placas. Al igual que el aceite del motor reduce la fricción entre las partes móviles de un motor, los sedimentos continentales reducen la fricción entre la placa de subducción y la placa superior, según Sobolev y Brown.

   Los investigadores probaron su hipótesis utilizando datos geológicos y geoquímicos que ya estaban publicados. Estos datos muestran que la primera evidencia clara de la tectónica de placas se remonta a hace 2.500 a 3.000 millones de años. Fue en torno al momento en que los continentes de la Tierra se elevaron sobre el nivel del mar y las primeras grandes glaciaciones ocurrieron en el planeta. El primer supercontinente en la historia de la Tierra llamado Columbia se unió hace entre unos 2.200 a 1.800 millones de años, después de la glaciación global y una gran erosión de la superficie.

   Posteriormente, el mayor evento de erosión de la superficie en la historia de la Tierra siguió a las glaciaciones globales hace 700 a 600 millones de años, que produjo la famosa brecha geológica mundial llamada 'gran disconformidad'. La enorme cantidad de sedimentos continentales producidos durante este evento de erosión se transportó a los océanos, lubricando losas subducidas y activando la moderna fase activa de la tectónica de placas, que Stephan V. Sobolev y Michael Brown describen en su estudio.

   La característica clave del estudio es un enfoque multidisciplinario y de múltiples escalas. "Sugerimos nuestra hipótesis basada en modelos geodinámicos globales de tectónica de placas y modelos regionales de subducción en los Andes de América del Sur --explica Stephan V. Sobolev--. Luego utilizamos datos geológicos y geoquímicos publicados para verificar la hipótesis. Solo la combinación sinérgica de todas estas disciplinas hizo posible este estudio".

   A pesar del apoyo de los datos existentes, se requieren más datos geoquímicos para probar de manera concluyente la hipótesis, reconocen Sobolev y Brown. "Debe estar completamente cuantificado, lo que a su vez requerirá un modelo acoplado de la convección de manto profundo y la tectónica de placas, los procesos de la superficie e incluso el clima, que es un factor importante que controla la erosión de la superficie. Ese es un desafío emocionante para la comunidad de modelado del sistema terrestre --concluye Sobolev--. Esto requerirá la construcción de nuevos tipos de modelos que vinculen estrechamente los procesos profundos de la Tierra y la superficie".