Astrónomos del CSIC analizan el espectro de un candidato a planeta enano

Actualizado 16/09/2009 18:34:52 CET

GRANADA, 16 Sep. (EUROPA PRESS) -

Un grupo de astrónomos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha obtenido el espectro de un objeto transneptuniano (situado en órbita solar más allá de Neptuno) cuyo tamaño, 730 kilómetros de diámetro, lo convierte en candidato a planeta enano. El hallazgo se ha realizado dentro de un programa diseñado para caracterizar las propiedades de varios objetos situados más allá de Neptuno usando el espectógrafo OSIRIS del Gran Telescopio de Canarias. Los primeros resultados del análisis espectral indican

que 2003MW12, que así se llama el objeto, presenta importantes diferencias respecto

a otros planetas enanos como Plutón, Eris o Makemake.

René Duffard, investigador del CSIC en el Instituto de Astrofísica de Andalucía,

aclara que "el espectro de un objeto celeste aporta información sobre su

composición química. En el caso de los transneptunianos esto se ve muy claramente

en forma de absorciones de luz en ciertas longitudes de onda, como por ejemplo las

de 0'73 y 0'89 micrones, que corresponden al metano". Estas absorciones se

aprecian como picos en las graficas espectrales. En el caso de 2003MW12 no se

muestran estos picos, lo que indica que carece de metano o minerales alterados por

efecto del agua, presentes en otros planetas enanos de mayor tamaño.

Los datos obtenidos en este análisis completarán los del telescopio espacial

Herschel, de la Agencia Espacial Europea. Este telescopio tiene como objetivo

analizar éste y otros objetos transneptunianos mediante observaciones en infrarrojo

para calcular, entre otros parámetros, el diámetro y albedo (luz reflejada) de cada

uno de estos objetos. Los datos obtenidos con el Gran Telescopio de Canarias ayudarán a caracterizar, en el rango visible del espectro, algunas propiedades superficiales de dichos objetos.

El estudio de la composición de los objetos transneptunianos (una multitud de

cuerpos helados situados en un cinturón más allá de Neptuno) ofrece información

esencial sobre el pasado de nuestro sistema solar: se cree que los planetas se

formaron por la unión de objetos menores y que los transneptunianos constituyen los

restos de ese proceso. Unos restos que además han permanecido lejos de la

radiación solar y, por tanto, casi intactos, de modo que permiten averiguar cómo era

el material primitivo con el que se formaron los planetas hace unos 4.500 millones

años. El cinturón de objetos transneptunianos sería, en este sentido, una especie de

enclave arqueológico.

En el estudio han participado los investigadores René Duffard, Pablo Santos Sanz,

Luisa-María Lara López, Pedro J. Gutiérrez y Autrey Thirouin del Instituto de

Astrofísica de Andalucía y Javier Licandro del Instituto de Astrofísica de Canarias.

PLANETAS ENANOS

Este nuevo objeto puede ser un candidato a planeta enano. La mayoría de la

población recuerda los planetas enanos por la polémica surgida en torno a Plutón

cuando la Unión Astronómica Internacional lo expulsó de la lista de planetas. Esta

polémica comenzó con el descubrimiento, en 2005, de Eris, un objeto celeste más

allá de la órbita de Neptuno cuyo tamaño superaba al de Plutón. Aunque en seguida

comenzó a hablarse de décimo planeta, Eris se hallaba en una región donde ya se

habían detectado más de 1.000 objetos y que muchos científicos creen que esconde

otros de tamaño comparable a Marte.

Había que elegir: o Eris ascendía a la categoría de planeta o Plutón renunciaba a

ella. Tras varias votaciones, los astrónomos reunidos en la Asamblea General de la

Unión Astronómica Internacional (IAU) pactaron una definición de planeta que exige,

por un lado, que el cuerpo que gira alrededor del Sol se halle en equilibrio

hidrostático, lo que se traduce en una forma esférica; y por otro, que haya limpiado

el vecindario alrededor de su órbita. Este segundo requisito fue el que expulsó a

Plutón, Eris y Ceres (los dos últimos nuevos candidatos a planeta) de la lista de

elegidos. Estos tres objetos pasaron entonces a engrosar el grupo de los planetas

enanos, que se definen como objetos que giran alrededor del Sol, tienen forma

redondeada y no son satélites. Queda aún un tercer grupo, el de los cuerpos

pequeños del Sistema Solar, que abarca todos los otros objetos: la mayoría de los

asteroides y de los objetos transneptunianos, cometas y otros objetos pequeños.