Publicado 17/11/2015 12:21CET

Los ancestros de los mamíferos se diversificaron en el Triásico

   MADRID, 17 Nov. (EUROPA PRESS) -

   Un nuevo análisis de la mandíbula de 'Haramiyavia clemmenseni', uno de los proto-mamíferos más antiguos conocidos, aclara la cronología de la evolución temprana de los mamíferos.

   A través de la tomografía computarizada (TC) de alta resolución, científicos de la Universidad de Chicago, la Universidad de Harvard y la Universidad de Brown, en Estados Unidos, pudieron examinar el espécimen 'Haramiyavia' en un detalle sin precedentes.

   El análisis reveló dientes complejos y movimientos de masticación adaptados para una dieta herbívora, lo que indica diversas adaptaciones de alimentación que evolucionaron temprano entre linajes de proto-mamíferos. Pero las estructuras primitivas de su mandíbula, relacionada con un oído medio primitivo, sugieren que 'Haramiyavia' y sus parientes no eran mamíferos y en su lugar ocupaban una posición más ancestral en el árbol evolutivo de los mamíferos.

   Los resultados, publicados este lunes en 'Proceedings of the National Academy of Sciences', arrojan luz sobre los esfuerzos realizados con exactitud hasta la fecha del periodo en el que los principales grupos de mamíferos evolucionaron primero.

   El estudio confirma sugerencias anteriores de que la diversificación de mamíferos se produjo en el Jurásico hace alrededor de 175 millones de años, más de 30 millones de años después de que 'Haramiyavia' y otros precursores de los mamíferos se diversificaran en el Triásico.

   "Este fósil es un representante único de una época muy importante en la evolución de los mamíferos; el ecosistema de todo el mundo cambió a medida que el Triásico dio paso al Jurásico --dice el autor principal del estudio Neil Shubin, profesor de Biología de Organismos y Anatomía de la Universidad de Chicago--.

   Cuando nos fijamos en la totalidad de la mandíbula de 'Haramiyavia' y sus características primitivas, está claro que este grupo se sentó en la base del árbol genealógico de los mamíferos, de la misma forma en que 'Tiktaalik rosea' se sentó en la base del árbol tetrápodos".

   Los haramíyidos son uno de los primeros linajes de proto-mamíferos, que surge en el período Triásico hace unos 210 millones de años. Conocidos sólo a través de dientes aislados, eran en gran parte misteriosos hasta el descubrimiento de la mandíbula muy bien conservado de 'Haramiyavia' --con molares intactos, mandíbulas casi completas y huesos esqueléticos postcraneanos-- en Groenlandia en 1995 por un equipo que incluye a Shubin, Stephen Gatesy, profesor de Biología en la Universidad de Brown, y el fallecido Farish Jenkins, que fue profesor de Zoología en la Universidad de Harvard.

UNA PIEZA CLAVE

   "Como el más antiguo haramíyido conocido, 'Haramiyavia' es la pieza clave de evidencia de las inferencias acerca de la cronología de la evolución temprana de los mamíferos", afirma el coautor del estudio Zhe-Xi Luo, profesor de Biología de Organismos y Anatomía en la Universidad de Chicago.

   El análisis inicial de 'Haramiyavia' se basó en una laboriosa preparación manual por el fallecido William Amaral, que fue preparador de fósiles en la Universidad de Harvard, y una parte significativa de los fósiles no fueron plenamente descritos.

   Esta brecha en el conocimiento condujo a un debate sobre la forma en la que evolución el árbol de los mamíferos. Por ello, Shubin, Gatesy y Luo, reexaminaron la totalidad de la muestra de 'Haramiyavia' utilizando un conjunto de herramientas tecnológicas modernas, incluyendo tomografía computarizada (TC) de alta resolución de y la reconstrucción en 3D. Junto con la documentación exhaustiva de la preparación inicial de los fósiles, el equipo fue capaz de describir a 'Haramiyavia' en un detalle sin precedentes.

   El equipo encontró muchas estructuras primitivas en la mandíbula, incluyendo un canal postdentario que está conectado a un oído medio primitivo. Esta fue una fuerte evidencia de que 'Haramiyavia' no estaba relacionado con otros mamíferos en el grupo corona --en particular, los multituberculados, un grupo de mamíferos tempranos que previamente se ha pensado que están estrechamente relacionados con los haramíyidos.

   Este hallazgo pone a 'Haramiyavia' y todos los demás miembros del linaje de los haramíyidos en una posición más ancestral en el árbol evolutivo de los mamíferos, en una rama separada de los mamíferos. Esto reafirma los argumentos anteriores de que la explosión de la diversificación de los mamíferos modernos no se produjo en el periodo Triásico, sino muchos millones de años más tarde, en el Jurásico.

   "Con la TC y otras nuevas tecnologías, podemos extraer conocimientos anatómicos que no eran posibles obtener en el pasado, lo que nos permite interpretar con mayor precisión la evolución de los mamíferos --plantea Luo--. 'Haramiyavia' establece la morfología ancestral para el grupo de los haramíyidos, que ahora pueden ser claramente colocados en la base del árbol genealógico de los mamíferos".

   El equipo también creó animaciones virtuales que mostraban cómo funcionaban los dientes de 'Haramiyavia' hace 210 millones de años. Los análisis con microscopio electrónico de barrido revelaron que 'Haramiyavia' poseía dientes complejos que indicaban una dieta herbívora, incluyendo incisivos para cortar y molares complejos para masticar alimentos de origen vegetal. Los mamíferos herbívoros posteriores desarrollaron dientes complejos similares, a pesar de no ser descendientes directamente de los haramíyidos, un notable ejemplo de evolución convergente.

   Los hábitos de alimentación hicieron de 'Haramiyavia' el herbívoro más antiguo conocido entre los antepasados de los mamíferos y lo pusieron aparte de otros grupos tempranos de proto-mamíferos, que tenían dientes adaptados a dietas de insectos o basadas en gusanos. Esto sugiere que los primeros precursores de los mamíferos se diversificaron en el Triásico, en múltiples nichos ecológicos que probablemente dieron forma posterior a la evolución de los mamíferos.