Rocas del Monte Sharp revelan diversidad de ambientes húmedos en Marte

 

Rocas del Monte Sharp revelan diversidad de ambientes húmedos en Marte

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Actualizado 12/06/2017 12:46:38 CET

   MADRID, 12 Jun. (EUROPA PRESS) -

   Científicos de la NASA han encontrado una amplia diversidad de minerales en las muestras iniciales de rocas recogidas por el rover Curiosity en las capas más bajas del Monte Sharp en Marte.

   Esto sugiere que las condiciones cambiaron en los ambientes acuáticos del planeta a lo largo del tiempo.

   La misión robótica aterrizó cerca del Monte Sharp en el cráter Gale en agosto de 2012. Alcanzó la base de la montaña en 2014. Las capas de rocas en la base del monte se acumularon como sedimento dentro de lagos hace 3.500 millones de años. La espectroscopía de infrarrojos orbital había demostrado que las capas más bajas de la montaña tienen variaciones en los minerales que sugieren cambios en el área.

   En un artículo publicado recientemente en Earth and Planetary Science Letters, científicos de la División de Investigación y Exploración Astromaterial (ARES) en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston informan sobre las primeras cuatro muestras recogidas de las capas inferiores del Monte Sharp.

   "Fuimos a Gale para investigar estas capas inferiores del Monte Sharp que tienen estos minerales que precipitan desde el agua y sugieren diferentes ambientes", dijo Elizabeth Rampe, la primera autora del estudio y un científico de la misión de exploración de la NASA en Johnson. "Estas capas se depositaron hace unos 3.500 millones de años, coincidiendo con un tiempo en la Tierra en el que la vida estaba empezando a crecer". Creemos que el primitivo Marte podría haber sido similar a la Tierra temprana, por lo que estos ambientes podrían haber sido habitables.

   Los minerales encontrados en las cuatro muestras perforadas cerca de la base del Monte Sharp sugieren que varios ambientes diferentes estaban presentes en el antiguo cráter Gale. Hay evidencia de que las aguas tienen diferentes pH y condiciones de oxidación variable.

   El artículo se refiere principalmente a tres muestras de la región de Pahrump Hills. Se trata de un afloramiento en la base del Monte Sharp que contiene rocas sedimentarias que los científicos creen formadas en presencia de agua. De la otra muestra, llamada "Buckskin", se informó el año pasado, pero esos datos se incorporan en el documento.

   El estudio de estas capas de roca puede proporcionar información sobre la habitabilidad pasada de Marte, y la determinación de los minerales encontrados en las capas de roca sedimentaria proporciona muchos datos sobre el medio en el que se formaron. Los datos recogidos en Mount Sharp con el instrumento de Química y Mineralogía (CheMin) de Curiosity mostraron una amplia diversidad de minerales.

   En la base están los minerales de una fuente primitiva del magma; Son ricos en hierro y magnesio, similares a los basaltos en Hawai. Moviéndose más arriba en la sección, los científicos vieron más minerales ricos en sílice. En la muestra "Telegraph Peak", los científicos encontraron minerales similares al cuarzo. En la muestra "Buckskin", los científicos encontraron la tridimita. La tridimita se encuentra en la Tierra, por ejemplo, en rocas que se formaron a partir de la fusión parcial de la corteza terrestre o en la corteza continental - un hallazgo extraño porque Marte nunca tuvo placas tectónicas.

   En las muestras de "Confidence Hills" y "Mojave 2", los científicos encontraron minerales de arcilla, que generalmente se forman en presencia de agua líquida con un pH casi neutro y por lo tanto podrían ser buenos indicadores de ambientes pasados ??que conducían a la vida. El otro mineral descubierto aquí era jarosita, una sal que se forma en soluciones ácidas. El hallazgo de jarosita indica que hubo fluidos ácidos en algún punto en el tiempo en esta región.

   También hay diferentes minerales de óxido de hierro en las muestras. Se encontró hematita cerca de la base; Solo se encontró magnetita en la parte superior. La hematita contiene hierro oxidado, mientras que la magnetita contiene formas oxidadas y reducidas de hierro. El tipo de mineral de hierro presente mineral puede dar información a los científicos sobre el potencial de oxidación de las aguas antiguas.

   Los autores discuten dos hipótesis para explicar esta diversidad mineralógica. Las aguas del lago mismas en la base eran oxidantes, así que o había más oxígeno en la atmósfera u otros factores alentaron la oxidación. Otra hipótesis -la presentada en el artículo- es que surgieron fluidos en etapas posteriores. Después de depositar los sedimentos de roca, algunas aguas subterráneas ácidas y oxidadas se movieron hacia el área, lo que condujo a la precipitación de la jarosita y la hematita.

   En este escenario, las condiciones ambientales presentes en el lago y en aguas subterráneas posteriores eran bastante diferentes, pero ambas ofrecían agua líquida y una diversidad química que podría haber sido explotada por la vida microbiana.

   "Tenemos toda esta evidencia de que Marte fue una vez realmente húmedo, pero ahora está seco y frío", dijo Rampe en un comunicado. "Hoy en día, gran parte del agua está encerrada en los polos y en el suelo a altas latitudes como hielo. Creemos que las rocas que Curiosity ha estudiado revelan antiguos cambios ambientales que ocurrieron a medida que Marte comenzó a perder su atmósfera y el agua se perdió en el espacio".

   En el documento, los autores discuten si este área específica en Marte es una marca de este acontecimiento o simplemente una desecación natural de esta área. Los científicos buscarán respuestas a estas preguntas a medida que el rover suba el monte.

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