Actualizado 31/08/2016 12:21 CET

El auge y caída de las galaxias, plasmado en un álbum astronómico

Ascenso y caída de las galaxias
TEXAS A&M UNIVERSITY.

   MADRID, 31 Ago. (EUROPA PRESS) -

   Un equipo internacional de astrónomos ha plasmado el ascenso y la caída de las galaxias en más del 90 por ciento de la historia cósmica.

   Su trabajo, que incluye algunas de las mediciones astronómicas más detalladas realizadas hasta la fecha, está publicado en The Astrophysical Journal.

   El estudio FourStar Galaxy Evolution Survey (ZFOURGE) ha construido un álbum de fotos multicolor de las galaxias a medida que crecen, desde sus inicios frágiles a su conversión en gigantes maduras. Lo hicieron mediante la medición de distancias y el brillo de más de 70.000 galaxias que abarcan más de 12.000 millones de años de tiempo cósmico, que revela la amplitud de la diversidad galáctico.

   El equipo editó el álbum en color mediante usando una nueva serie de filtros que son sensibles a la luz infrarroja y tomando imágenes con la cámara del Telescopio Baade de 6,5 metros de la Carnegie Institution en el Observatorio de Las Campanas en Chile.

   Tomaron las imágenes durante un período de 45 noches. El equipo hizo un mapa en 3-D mediante la recopilación de luz de más de 70.000 galaxias, mirando todo el camino en el universo distante, y mediante el uso de esta luz para medir a qué distancia están de nuestra propia Vía Láctea.

   La profundidad del mapa en 3-D también reveló que existían galaxias jóvenes de hace 12.500 millones de años (por lo menos del 10 por ciento de la edad del universo actual), de las cuales sólo un puñado habían sido previamente encontradas. Esto debería ayudar a los astrónomos a comprender mejor los primeros pasos del universo.

   "Quizá el resultado más sorprendente es que las galaxias en el universo joven parecen tan diversas como lo son hoy," cuando el universo es mayor y está mucho más evolucionado, dijo la autora principal Caroline Straatman, graduado de la Universidad de Leiden. "El hecho de que nosotros veamos galaxias jóvenes en el universo distante que ya han culminado la formación de estrellas es notable".

   Pero no se trata sólo de las galaxias distantes; la información recogida por ZFOURGE también está dando a los científicos la vista de lo que nuestra propia galaxia era en su juventud.

   "Hace diez mil millones de años, las galaxias como nuestra Vía Láctea eran mucho más pequeñas, pero estaban formando estrellas 30 veces más rápido que ahora", afirma Casey Papovich, de la Texas A & M University.

   "ZFOURGE nos está proporcionando un censo muy completa y fiable de la población de galaxias en evolución, y ya nos está ayudando a abordar cuestiones como: ¿cómo galaxias crecen con el tiempo? o ¿cuándo se forman sus estrellas y se desarrollan en las espectaculares estructuras que vemos en el universo actual?", ha añadido Ryan Quadri, también de la Universidad de Texas A & M.

   En las primeras imágenes del estudio, el equipo encontró uno de los primeros ejemplos de un cúmulo de galaxias, una denominada "ciudad de galaxias" que se formó cuando el universo tenía sólo 3.000 millones de años, en comparación a los 14.000 millones de años de hoy en día.

   "La combinación de FourStar, los filtros especiales, Magallanes y las condiciones en las Campanas condujo a la detección de este cúmulo", ha explicado Persson, que construyó el instrumento FourStar en los Observatorios Carnegie en Pasadena.