Actualizado 12/01/2022 18:04 CET

Evidencia de señal coherente con un fondo de ondas gravitacionales

Ilustración de un fondo de ondas gravitacionales
Ilustración de un fondo de ondas gravitacionales - C. KNOX

   MADRID, 12 Ene. (EUROPA PRESS) -

   Un equipo internacional de astrónomos ha interpretado una combinación de señales de púlsares como "fuerte evidencia" de un fondo de ondas gravitacionales de frecuencia ultrabaja.

   Estas ondas a escala de años luz, una consecuencia de la teoría de la relatividad general de Einstein, impregnan todo el espacio-tiempo y podrían originarse a partir de fusiones de los agujeros negros más masivos del Universo o de eventos que ocurren poco después de la formación del Universo en el Big Bang. Los científicos han estado buscando evidencia definitiva de estas señales durante varias décadas.

   El International Pulsar Timing Array (IPTA), uniéndose al trabajo de varias colaboraciones de astrofísica de todo el mundo, completó recientemente su búsqueda de ondas gravitacionales en su publicación de datos oficial más reciente, conocida como Data Release 2 (DR2).

   Este conjunto de datos consta de datos de tiempo de precisión de púlsares de 65 milisegundos (remanentes estelares que giran cientos de veces por segundo, barriendo haces estrechos de ondas de radio que aparecen como pulsos debido al giro) obtenidos al combinar los conjuntos de datos independientes de los tres pilares de la IPTA. miembros: el European Pulsar Timing Array (EPTA), el North American Nanohertz Observatory for Gravitational Waves (NANOGrav) y el Parkes Pulsar Timing Array en Australia (PPTA).

   Estos datos combinados revelan una fuerte evidencia de una señal de frecuencia ultra baja detectada por muchos de los púlsares en los datos combinados. Las características de esta señal común entre púlsares concuerdan ampliamente con las que se esperan de un "fondo" de ondas gravitacionales.

   El fondo de ondas gravitacionales está formado por muchas señales de ondas gravitacionales superpuestas diferentes emitidas por la población cósmica de agujeros negros binarios supermasivos (es decir, dos agujeros negros supermasivos que orbitan entre sí y finalmente se fusionan), similar al ruido de fondo de las muchas voces superpuestas en un abarrotado salón.

   Este resultado fortalece aún más la aparición gradual de señales similares que se han encontrado en los conjuntos de datos individuales de las colaboraciones de sincronización de púlsares participantes en los últimos años.

   El profesor Alberto Vecchio, director del Instituto de Astronomía de Ondas Gravitacionales de la Universidad de Birmingham y miembro de la EPTA, dice en un comunicado: "La detección de ondas gravitacionales de una población de binarios de agujeros negros masivos o de otra fuente cósmica nos brindará conocimientos sin precedentes sobre cómo se forman y crecen las galaxias, o los procesos cosmológicos que tienen lugar en el universo infantil. Se necesita un gran esfuerzo internacional de la escala de IPTA para alcanzar este objetivo, y los próximos años podrían traernos una edad de oro para estas exploraciones del universo".

   "¡Esta es una señal muy emocionante! Aunque todavía no tenemos evidencia definitiva, es posible que estemos comenzando a detectar un fondo de ondas gravitacionales", dice el Dr. Siyuan Chen, miembro de EPTA y NANOGrav, y líder de DR2.

   El doctor Boris Goncharov de la PPTA advierte sobre las posibles interpretaciones de tales señales comunes: "También estamos investigando qué otra cosa podría ser esta señal. Por ejemplo, tal vez podría ser el resultado del ruido que está presente en los datos de púlsares individuales que pueden tener modelado incorrectamente en nuestros análisis".

   Para identificar el fondo de ondas gravitacionales como el origen de esta señal de frecuencia ultrabaja, el IPTA también debe detectar correlaciones espaciales entre púlsares. Esto significa que cada par de púlsares debe responder de una forma muy particular a las ondas gravitacionales, dependiendo de su separación en el cielo.

   Estas correlaciones de firmas entre pares de púlsares son la "pistola humeante" para una detección de fondo de ondas gravitacionales. Sin ellos, es difícil probar que algún otro proceso no es responsable de la señal. Curiosamente, la primera indicación de un fondo de ondas gravitacionales sería una señal común como la que se ve en el IPTA DR2. Si esta señal de frecuencia ultrabaja espectralmente similar está o no correlacionada entre púlsares de acuerdo con las predicciones teóricas, se resolverá con una mayor recopilación de datos, conjuntos ampliados de púlsares monitoreados y búsquedas continuas de conjuntos de datos cada vez más grandes resultantes.

   Señales consistentes como la recuperada con el análisis IPTA también se han publicado en conjuntos de datos individuales más recientes que los utilizados en IPTA DR2, de cada una de las tres colaboraciones fundadoras. El análisis IPTA DR2 demuestra el poder de la combinación internacional y brinda una fuerte evidencia de un fondo de ondas gravitacionales en comparación con las evidencias marginales o ausentes de los conjuntos de datos constituyentes. Además, los nuevos datos del telescopio MeerKAT y del Indian Pulsar Timing Array (InPTA), el miembro más nuevo de IPTA, ampliarán aún más los conjuntos de datos futuros.

   "El primer indicio de un fondo de ondas gravitacionales sería una señal como la que se ve en el IPTA DR2. Luego, con más datos, la señal se volverá más significativa".

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